Gemínidas, un espectáculo estelar para disfrutar a simple vista

Esta lluvia de estrellas se puede observar hasta el 16 de diciembre desde cualquier lugar del país, siempre y cuando sea oscuro y apartado de la contaminación lumínica de los grandes centros urbanos, a pesar de que nos encontramos en la fase de Luna creciente.

“Las gemínidas son un fenómeno astronómico que se registra en diciembre y tiene la particularidad de verse antes de la media noche, con un promedio entre 50 y 100 meteoros por hora”, explica el profesor David Tovar, codirector del Grupo de Ciencias Planetarias y Astrobiología de la Universidad Nacional de Colombia (U.N.).

Puesto que el desplazamiento de la Tierra alrededor del Sol tiene el mismo sentido que el asteroide conocido como “3.200 Phaeton”, el observador tendrá la posibilidad de apreciar la lluvia de partículas que se desprende del cuerpo celeste sin la rapidez de otros fenómenos similares.

Según la explicación del docente, se trata de fragmentos muy pequeños que al entrar en contacto con la atmósfera terrestre se desintegran dejando una estela, de ahí que popularmente se conozcan como “lluvia de estrellas” o “estrellas fugaces”.

Evento astronómico anual

El fenómeno se presenta porque durante la rotación de la Tierra se atraviesan regiones del sistema solar en los que la órbita de algunos astros y cometas intersectan la de la Tierra, pero, a diferencia de otros eventos similares, que se producen cuando nuestro planeta pasa por el cinturón de asteroides, este se origina por la coincidencia con la trayectoria de la estela que deja el asteroide 3.200 Phaeton.

“Puesto que estos asteroides o cometas dejan una estela de polvo, lo que observa cualquier persona desde la Tierra es que los objetos que se desprenden de este cuerpo celeste atraviesan la atmósfera”, precisa el profesor Giovanni Pinzón Estrada, del equipo de trabajo del Observatorio Astronómico Nacional de la U.N.

En la medida en que la fuerza de atracción que ejercen el Sol y Júpiter suele afectar la órbita de asteroides y cometas, en casos como este, en el que el cuerpo celeste estará tan cerca del Sol, se producirá un desprendimiento de algunas de las partes que los conforman.

Las gemínidas

Como el asteroide pasa por un punto ubicado en la misma dirección que se encuentra la estrella Cástor, de la constelación de Géminis, de ahí el nombre del fenómeno, cuyo clímax tendrá lugar el próximo 14 de diciembre.

“La constelación de los gemelos está representada por las estrellas Cástor y Pólux, de tal manera que sobre las 10:30 de la noche, a una altura de 35 grados sobre el horizonte con dirección hacia el nororiente, el fenómeno será visible desde prácticamente cualquier parte del país, siempre y cuando no exista contaminación lumínica y el cielo esté despejado”, subraya el profesor Pinzón.

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